Uno de los espectáculos naturales más importantes de Chile son los geisers del Tatio, un campo geotérmico ubicado en la Cordillera de los Andes. A solo 89 km de San Pedro de Atacama y a 4200 metros sobre el nivel del mar, es el más alto del mundo. Los geisers del Tatio se encuentran rodeados de cerros que alcanzan los casi 6 mil metros de altura y son un sitio imperdible, perdidos en uno de los rincones más inhóspitos del planeta tierra.

geisers del Tatio, San Pedro de Atacama

En las primeras horas de la mañana, especialmente al amanecer y por efecto de las bajas temperaturas, las fumarolas entran en actividad, liberando chorros de agua que superan los 90°C. Estas enormes cortinas de vapor caliente que se elevan varias decenas de metros configuran un escenario casi fantasmagórico. El campo geotérmico de los geisers del Tatio es el más grande del hemisferio sur y el segundo en extensión del continente americano, ubicándose por detrás del famoso Yellowstone.

¿Cómo están conformados por geisers del Tatio?

El área abarca algo más de 80 geisers activos distribuidos a lo largo de un amplio valle chileno, de unos 20 mil km cuadrados. En ocasiones, los chorros de agua hirviendo superan los 20 metros de altura.

El campo geotermal de El Tatio cuenta con tres zonas diferenciadas. La más importante es la llamada Terraza Principal, ubicada en la pendiente más pronunciada del valle y dueña de los géiseres de mayor tamaño. Junto a esta zona se encuentra la Terraza Media, que posee muchas piscinas de aguas cálidas de hasta tres metros de profundidad. Por último, la zona más pequeña es la Terraza Inferior, ubicada casi a orillas del río Salado y conocida como Grupo del Río.

¿Cómo se produce este fenómeno?

El agua de los géiseres de El Tatio proviene de depósitos subterráneos ubicados entre rocas volcánicas, rodeados de capas graníticas de hasta 2 mil metros de espesor. Desde estos depósitos, el líquido sube con fuerza hasta la superficie atravesando diversas fallas geológicas que se distribuyen a lo largo de todo el campo geotermal.

geisers del Tatio, San Pedro de Atacama

Turismo por el geisers del Tatio

Esta maravilla natural atrae a más de 100 mil turistas al año, además la cercanía a San Pedro de Atacama hace que su acceso sea sencillo.

Lo ideal es visitar los geisers del Tatio a primeras horas de la mañana, momento en que presentan su mayor esplendor. Entre las 6 y las 7 am de las fumarolas emergen impactantes columnas blancas de vapor que alcanzan distintas alturas (generalmente entre 7 y 8 metros). El colorido del suelo y el cielo resalta entre las columnas de vapor, bajo los primeros rayos del sol creando un espectáculo maravilloso que no se ve todos los días y que justifica cualquier falta de sueño. En las inmediaciones de las fumarolas hay pozones termales donde es posible bañarse.

El paseo matutino te permitirá ver cómo salen de sus escondites las vizcachas, vicuñas, ñandúes y otras aves propias de la zona.

Consejos a tener en cuenta

  • No olvides llevar ropa abrigada (la temperatura durante el día no suele superar los 15°C), traje de baño, toalla, protector solar y agua mineral. La temperatura mínima promedio durante el verano es de -6 °C, mientras que en invierno puede llegar a los -20 °C.
  • Los bordes de las fumarolas están compuestos por sales minerales y son bastante blandos, lo mejor es no acercarse demasiado para evitar cualquier tipo de accidente. Para eso, procura no salirte de los senderos delimitados.
  • No olvides que la temperatura del agua alcanza los 90 grados. De ninguna manera intentes acercarte demasiado. Lamentablemente, han ocurrido varios accidentes por imprudencia de los visitantes, produciéndose quemaduras graves en ocasiones.
  • Tampoco olvides que la altura del lugar es de 4200 metros sobre el nivel del mar. Para una buena aclimatación, lo mejor es comer liviano la noche anterior y beber mucha agua. En caso que presentes mal de altura (se manifiesta con mareos, náuseas, dolores de cabeza) lo mejor será mascar hojas de coca.

La excursión a los geisers del Tatio cuestan alrededor de 40 USD por persona y dura unas 7 horas. El horario de partida puede depender de la agencia de turismo, aunque suelen comenzar a las 4:30 de la madrugada para llegar en el horario de mayor actividad de las fumarolas.

geisers del Tatio, San Pedro de Atacama

Si tu presupuesto es acotado podrás ir a los geisers del Tatio por cuenta propia, aunque debes saber que la ruta es un poco complicada. El camino se realiza por la carretera B 245 y por momentos puede ser muy oscuro (ten en cuenta que viajarás de madrugada y las únicas luces serán las de las estrellas y las de algún que otro auto). El viaje dura aproximadamente 3 horas, ya que no puedes ir a demasiada velocidad. El camino en general está señalizado, aunque por momento las señales tornan un poco confusas.

Paseos combinables con los geisers del Tatio

Lo bueno del lugar en donde se encuentran los geisers del Tatio es que permite combinar la visita con otros destinos recomendables dentro del gran desiertos de Atacama. Te contamos cuáles son algunos de ellos:

Pueblo de Machuca

De regreso de los geisers del Tatio puedes pasar por el pequeño pueblo de Machuca. Si bien tiene poco atractivo turístico, es interesante descubrir una forma de vida totalmente diferente a la que uno está acostumbrado. Es un buen modo de conocer la cultura de los campesinos que viven en el altiplano andino, aislados de la civilización a la espera de turistas que viajan a conocer el desierto de Atacama.

Machuca posee unas 20 casas y una iglesia que abre sus puertas a las 9 am. El templo es pequeño y sencillo y cuenta con un retablo lleno de flores de colores. Las mismas son dejadas a la Virgen por los habitantes del pueblo para pedirle que no falte el agua ni los turistas que compren sus artesanías.

Iglesia de Mahuca
Iglesia de Mahuca

De a poco, el pueblo de Machuca comienza a participar de la actividad turística vendiendo artesanías, empanadas y sopaipillas de gran tamaño. De hecho, ya comienza a ganar fama por sus famosos anticuchos de llama y empanadas de queso de cabra.

Termas de Puritama

Otro atractivo que comparte camino con los geisers del Tatio son las Termas de Puritama, cuyas aguas tibias y revitalizantes fluyen desde las napas subterráneas de la Cordillera de los Andes. Estas sulfurosas piscinas naturales están ubicadas a 3500 metros de altura. Las propiedades de sus aguas son útiles para aliviar las enfermedades reumáticas, el cansancio y el estrés. Además, la zona que rodea las Termas de Puritama es famosa por sus yacimientos arqueológicos. 

Valle de la Luna

Otra visita perfectamente combinable con los geisers del Tatio es la visita al Valle de la Luna, que forma parte de la Cordillera de Sal. Al igual que el Salar de Tara, es un área protegida perteneciente a la Reserva Nacional Los Flamencos. En este curioso rincón del planeta las dunas de arena, las rocas y la sal se mezclan moldeando un paisaje impresionante. El Valle de la Luna contiene lagos secos cubiertos por un hermoso manto blanquecino de sal y formaciones rocosas de tamaños y colores diversos. El verde, azul, rojo y amarillo de las rocas, a los cuales el sol hace variar sus tonalidades, adquieren el máximo esplendor al atardecer.

La entrada al Valle de la Luna se encuentra a unos 8 km de San Pedro de Atacama y la ruta de acceso está totalmente pavimentada. Por este motivo, es posible llegar en coche propio sin ningún problema. También es un buen sitio para recorrer en bicicleta, siendo el único inconveniente la altura en la que se encuentra.

Valle de la Luna, Chile

En el Valle de la Luna hay distintos puntos de interés para recorrer:

  • Las cavernas de sal son un sitio emocionante, no apto para niños pequeños o personas con movilidad reducida. Esta cueva se recorre únicamente en una dirección y su principal atractivos son los importantes cúmulos de sal que hay entre las rocas. No olvides llevar linterna (puedes usar la del móvil), ya que pasarás por estrechas quebradas, túneles, subidas empinadas y senderos sumergidos en la oscuridad.
  • Las Tres Marías: son tres rocas que permanecen verticales en medio de la explanada, similares a los monjes de la Pacana cerca del salar de Tara, aunque bastante más pequeñas.
  • La Duna Mayor es el principal atractivo del Valle de la Luna. Para llegar a ella debes seguir un sendero de 15-20 minutos hasta la cima de la duna, desde donde parten dos caminos. Uno de ellos bordea el precipicio que da al valle y el otro se adentra por la quebrada. Este último posee una vista privilegiada de la Cordillera de la Sal. Sin embargo, lo ideal es hacer ambas rutas, ya que cada una posee su encanto.

Tip viajero: la mejor hora para conocer la Duna Mayor es el atardecer, cuando los rayos del sol tiñen las rocas de color rojizo formando una preciosa postal.

Valle de la Luna, Atacama
Atardecer en el Valle de la Luna
  • Mirador Achaches: ubicado al otro lado de la quebrada que se ve desde la Duna Mayor, el Mirador Achaches ofrece otra perspectiva de la Cordillera de la Sal. La ventaja, además de tener un paisaje muy bonito, es que es menos frecuentado por turistas que la Duna Mayor, por lo que está inmerso en un ambiente más tranquilo. La subida es un poco complicada y lleva unos 25 minutos como mínimo.
  • Mirador de Kari o Roca del Coyote: es otro hermoso sitio para ver el atardecer. El lugar lleva este nombre por una enorme formación rocosa, que sobresale sobre el abismo haciendo equilibrio y desafiando la gravedad. Para llegar al mirador deberás recorrer unos 9 km y subir una pendiente pronunciada, pero créenos que vale la pena el esfuerzo.

Como ves, el desierto de Atacama en Chile cuenta con algunos de los paisajes más increíbles del planeta. En otra entrada te contamos sobre el salar de Tara y sus alrededores, hoy sobre los geisers de Tatio, dos sitios realmente increíbles. Esperamos que esta travesía por el desierto más árido del mundo te inspire a visitarlo y seguir sumando experiencias de viaje.

Créditos fotográficos

  • Iglesia de Machuca (https://www.flickr.com/photos/b1mbo/4368896237/), por Osmar Valdebenito/CC BY-SA 2.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/2.0/)
  • (https://pixabay.com/es/photos/desierto-paisaje-norte-de-chile-1004001/), por poLiMetralleta (https://pixabay.com/es/service/license/)

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